Todo lo que debes saber de la Paulownia tomentosa

El árbol de la princesa, también conocido como paulownia real o árbol de la emperatriz, es una vistosa y agresiva planta ornamental introducida desde Asia oriental. Crece rápidamente en zonas perturbadas, incluyendo laderas rocosas empinadas que también pueden ser hábitats de plantas raras. Recientemente se ha cultivado también en plantaciones y se ha cosechado para su exportación a Japón, donde su madera es muy apreciada.

Corteza

El tronco tiene una corteza áspera, de color marrón grisáceo, con zonas lisas entrelazadas que a menudo son brillantes. La corteza marrón lisa de las ramas jóvenes tiene lenticelas blancas prominentes.

Ramas

Las ramitas robustas y quebradizas están marcadamente aplanadas en los nudos y son de color marrón oliva a marrón oscuro. Son en su mayoría glabras, excepto en la punta, alrededor de las yemas y a lo largo de los bordes superiores de las cicatrices de las hojas. Las lenticelas son pálidas, prominentes y alargadas longitudinalmente. La médula puede ser cameral o hueca. Las yemas terminales de las hojas están ausentes. Las yemas laterales están superpuestas. Las cicatrices foliares son circulares.

Hojas

Las hojas caducas son opuestas y de forma ampliamente ovada, acuminada y cordada. Los márgenes de las hojas son enteros o superficialmente lobulados, y pueden ser dentados en las plantas pequeñas. Las hojas de los árboles adultos tienen una longitud de 15-40 cm y una anchura de 10-30 cm, aunque las hojas de los retoños pueden ser el doble de grandes. Las superficies son pubescentes y opacas, de color verde claro por encima, y verde pálido y tomentosas por debajo.

Flores

Las flores grandes, vistosas y fragantes nacen en racimos verticales de 15-30 cm (6- 12 in) de largo en los extremos de las ramitas robustas y peludas. La corola tiene 5 cm (2 pulgadas) de largo, tiene forma de campana y es de color violeta pálido con rayas amarillas en el interior, terminando con cinco lóbulos redondos y desiguales. Florece en abril-mayo, antes de que las hojas emerjan de los brotes redondos, marrones y peludos formados durante el verano anterior.

Fruto

Cápsulas marrones, leñosas, con pico, ovoides, de 4 cm (1,5 pulgadas) de longitud, que nacen en racimos terminales. La vaina tiene cuatro compartimentos que contienen hasta 2.000 pequeñas semillas aladas. Las cápsulas maduran en otoño, se abren para liberar las semillas y permanecen adheridas todo el invierno. Un árbol es capaz de producir veinte millones de semillas que son fácilmente transportadas por el agua o el viento.

Historia de la vida

La Paulownia puede reproducirse a partir de semillas o de brotes de raíz; estos últimos pueden crecer hasta más de 5 m (15 pies) en una sola temporada. Las ramas de las raíces son poco profundas y horizontales, sin una fuerte raíz pivotante. El polen formador de semillas está completamente desarrollado antes de la llegada del invierno, y en primavera las flores son polinizadas por insectos. Las semillas germinan en pocos días en un sustrato adecuado; las plántulas crecen rápidamente y florecen en 8-10 años. Los árboles maduros suelen ser estructuralmente poco robustos y rara vez viven más de 70 años.

Origen y distribución

La paulownia es originaria de China occidental y central, donde los registros históricos describen sus usos medicinales, ornamentales y madereros ya en el siglo III a.C. Se ha cultivado durante siglos en Japón, donde se valora en muchas tradiciones. La Compañía Holandesa de las Indias Orientales la importó a Europa en la década de 1830 y la trajo a Norteamérica unos años después. La paulownia está naturalizada en el este de Estados Unidos desde hace más de 150 años y también se cultiva en la costa oeste. Las zonas de rusticidad USDA 7-10 son las más favorables.

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