El nuevo coronavirus que infecta a humanos y evade vacunas

la llegada de la COVID-19 nos pilló desprevenidos. De hecho, seguimos pagando las consecuencias de esa bajada de guardia. Por esta razón, es importante monitorear los lugares donde podrían surgir nuevos virus que podrían derivar en pandemias. Uno de los mayores reservorios de virus patógenos, especialmente de coronavirus, son los murciélagos, por lo que científicos de todo el mundo toman muestras de virus extraídos de su organismo. Y así fue como descubrieron la khosta-2un virus perteneciente al mismo subgénero que el SARS-CoV-2 que tantos quebraderos de cabeza nos ha traído.

Los responsables del descubrimiento son un equipo de científicos pertenecientes a la Escuela de Salud Global Paul G. Allen de la Universidad Estatal de Washington. Como se informó en un estudio publicado en Patógenos PLOS, lo primero que hicieron fue comprobar si podían infectar a humanos. Y lamentablemente vieron que sí tiene la capacidad de entrar en nuestras células. Además, las vacunas existentes no parecen ser efectivas contra ellos.

Por ello, la recomendación de estos investigadores es que, en lugar de poner todo el empeño en desarrollar vacunas contra las variantes del SARS-CoV-2, se desarrollen alternativas eficaces contra el sarbecovirus. Es decir, contra ese subgénero al que pertenecen tanto la causa del COVID-19 como Khosta-2.

El coronavirus con la llave adecuada

Khosta-2, como Khosta-1, fue aislado de murciélagos rusos en 2020. Al principio parecía que no tenían la capacidad de infectar a los humanos, por lo que no eran una preocupación. Ya tuvimos suficiente ese año con lo que teníamos.

Sin embargo, con el tiempo se descubrió que Khosta-2 tiene la capacidad de penetrar en nuestras células. Esas son malas noticias, pero ¿qué significa exactamente?

La clave está en el proteína de espiga, del que tanto hemos oído hablar con el coronavirus COVID-19. Esta proteína es la clave que utilizan los virus para entrar en las células de sus huéspedes. A su vez, las células tienen diferentes receptores, que son como la cerradura en la que encaja esa llave. Se ha demostrado que la proteína espiga Khosta-2 encaja en el receptores ACE2, que son precisamente los mismos que utiliza el SARS-CoV-2. Eso significa que pueden entrar en nuestras células. Y, quizás, también podría significar que las vacunas que se han desarrollado contra el COVID-19 pueden ser efectivas contra él. Después de todo, lo que hacen estas vacunas es que se sinteticen anticuerpos contra la proteína espiga.

El problema es que, aunque puedan encajar en la misma cerradura, las proteínas de espiga de ambos virus no son exactamente iguales. No podían estar seguros, así que tuvieron que probar. Primero, expusieron el virus a muestras de suero de personas vacunadas contra el COVID-19. Esto significa que expusieron el virus a anticuerpos que se habían sintetizado contra el SARS-CoV-2. Desafortunadamente, no lograron neutralizar el virus.

Todavía había esperanza de que los anticuerpos sintetizados naturalmente pudieran ser más efectivos. Por eso, repitieron el proceso con suero de personas que habían pasado una infección con la variante Omicron. De nuevo, sin resultado.

Dos malas noticias y dos buenas

Hasta ahora solo tenemos malas noticias. Por un lado, que Khosta-2 pueda penetrar en las células humanas. Y, por otro, que las vacunas que tenemos contra el coronavirus COVID-19 no son efectivas.

Sin embargo, estos científicos también han encontrado dos noticias optimistas. La primera es que, aunque puede entrar en las células, parece que le faltan algunos de los genes que conferirían patogenicidad contra los humanos. De nada sirve que el virus pueda entrar en las células si no es capaz de apoderarse de nuestra maquinaria de replicación y empezar a hacer copias con ella. Y parece que no es capaz de hacerlo.

Además, la última buena noticia es más una reflexión. Esta vez han llegado a tiempo. El virus ha sido descubierto antes de que infecte a los humanos, por lo que la ciencia puede anticipar sus movimientos. En lugar de tomar esta noticia como algo apocalíptico, debemos alegrarnos de que, poco a poco, estamos aprendiendo a monitorear algunos de los virus que nos rodean. Si las técnicas utilizadas en esto siguen mejorando y la financiación no se detiene, puede ser que la próxima epidemia no nos pille desprevenidos. ¿Quién sabe? Quizás incluso sea posible evitar que se convierta en una pandemia.

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